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鲍威尔在第二任期将面临截然不同的经济形势 从宽松到紧缩


2021-11-23 居安 分享到Twitter 分享到Facebook 分享到Telegram |  国语 |  粤语

11月23日,据《华尔街日报》报道,鲍威尔(Jerome Powell)在他第一个任期内堪称美联储现代历史上持最宽松立场的主席,在通胀似乎绝迹的一段时期内,鲍威尔把实现充分就业放在首位。但在进入第二任期后,他可能不得不采取相反的做法:冒着牺牲就业的风险优先关注通胀水平。

这种转变对鲍威尔和拜登(Joe Biden)来说都可能是痛苦的。拜登周一称赞鲍威尔致力于对实现就业最大化,让美国工人在经历几十年的工资停滞后得以获得稳定的薪资增长,并让经济增长的收益能够被广泛分享 。然而过去一年中,经济状况出现了重大变化。通胀率达到6.2%,创下31年来的最高水平。与此同时,就业人数仍比疫情前峰值少420万人,劳动力短缺现象普遍存在且薪资增长正在加速。所有这些都威胁到美联储2%的通胀目标。

有观点认为,美国的通胀水平会随着与疫情相关的不利因素消退而出现下降,鲍威尔和他的同事们都抱有这样的希望和预期,其中也包括拜登计划提名为美联储副主席的美联储理事布雷纳德(Lael Brainard)。但支撑鲍威尔偏宽松立场的诸多假设可能已经过时了,而且这种风险越来越大。若真是这样,利率可能需要大幅上调,这可能造成经济衰退,并威胁拜登的政治命运。

鲍威尔并不是货币改革派。他担任过私募公司高管,在老布什(George H.W. Bush)当政期间任财政部官员,并于2012年被时任总统奥巴马(Barack Obama)任命为美联储理事。奥巴马当时需要一个温和派的共和党人来取得党派平衡。他最初倾向于紧缩,对美联储购买债券以压低长期利率的做法表达过不满。

但鲍威尔也很开明。他在谈话中称自己是狐狸而不是刺猬。这是哲学家以赛亚·伯林(Isaiah Berlin)的分类说,他认为刺猬型人格倾向于遵循单一的最高原则,而狐狸型人格会根据纷繁零散又变化无常的信息灵活行事。

2018年,鲍威尔经时任总统川普(Donald Trump)提名出任美联储主席,当时他已经摆脱紧缩倾向。他在当年的一次演讲中说,央行模型是建立在不精确或观察不到的经济概念上的,比如自然失业率,即失业率低于这一水平通胀就会加速,再比如让失业与通胀达到完美平衡的中性利率。后来的事实为他的观点作了注脚:当失业率稳步下降并触及50年最低水平3.5%时,却并未出现令人不安的工资和价格通胀迹象。事实上,通胀率持续低于美联储2%的目标,促使鲍威尔在2019年逆转了适度加息的政策方向。

新冠疫情在去年强化了美联储的偏宽松倾向,一方面,失业率飙升至接近15%的大萧条以来的最高纪录,另一方面,通胀率骤降至0.2%。为了避免金融危机,美联储一面降息至接近于零的水平,一面重新开始购债,并向企业和市场参与者提供巨额贷款,布雷纳德在这些行动中发挥了关键作用。

那年夏天,鲍威尔和他的同事们彻底改革了美联储的货币框架。美联储现在的目标不仅是让通胀率回升至2%,而且要略高于这个目标,以便日后使平均通胀率达到2%。鲍威尔在一次讲话中称,美联储将不再把任何失业水平视为过低,这反映了美联储“对劳动力市场强劲所带来的好处的最新认识,特别是对许多中低收入人群而言”。

美联储还承诺将利率维持在接近于零的水平,直到通胀率升至2%以上,且劳动力市场恢复到充分就业状态。

许多民主党进步派人士曾敦促拜登换下共和党人鲍威尔,让民主党人布雷纳德担任美联储主席,后者在气候和银行监管方面的态度更加积极主动。川普曾经开过一个先例,用鲍威尔取代了民主党经济学家耶伦(Janet Yellen)担任美联储主席;耶伦目前在拜登政府中担任财政部长。但其他人表示,鲍威尔对实现充分就业的承诺更为重要。SGH Macro Advisors研究美国问题的首席经济学家Tim Duy说:“鲍威尔做到了一位68岁白人共和党人所能达到的宽松程度。”

但当前的经济形势似乎与当初促使美联储转向宽松立场时大相径庭。由于担心需求会像2007-09年金融危机后那样长期疲软,鲍威尔支持国会通过了5.9万亿美元的救济和刺激计划。在刺激措施、低利率、企业重新开工和疫苗接种的推动下,现在需求十分火热。与此同时,由于关键零部件短缺,并且数以百万计的劳动者因为退休、新冠疫情和其他因素退出就业市场,供应受到阻碍。其结果是,通胀率从低于美联储2%的目标一路飙升至远高于目标。

鲍威尔基于前次经济复苏的情况,判断就业市场紧俏所导致的通胀效应被夸大了。然而,目前的失业率为4.6%,仍远高于疫情前的低位,强劲需求和劳动力短缺已经推动第三季度薪资同比增幅达到约6%。高盛经济学家表示,如果薪资增长势头持续下去(他们认为这种势头不会持续),将不会有助于通胀率回落到2%附近。

美联储从之前的复苏中得出结论,“前瞻性”的紧缩政策(在通胀实际加速前就上调利率)会不必要地扼杀就业增长。因此,美联储一直将利率维持在零附近,而随着经济迅速增长、通胀加速,经通胀调整后的利率转为负值,且在负值区域不断下行。曾担任奥巴马经济顾问委员会主席的Jason Furman在11月18日的一份分析报告中认为,虽然美联储过去有加息过快、幅度过大的情况,但如果加息过慢也会犯错。

明年,随着供应链恢复正常、能源价格停止上涨,通胀应会有所回落,主要问题在于通胀率会在什么样的水平企稳。美联储官员和大多数私人部门经济学家认为,通胀率将在2%至2.5%之间企稳,这对多年来低于2%的通胀是一种补偿,将是美联储乐于看到的。市场则不那么乐观。上周五,与通胀指数挂钩的证券预示,在整个2023年里,美国通胀率将保持在3%,然后在之后几年里将回落至2%至2.5%之间。(如果采用美联储偏好的通胀指标,这些预测数字会略低一些。)

如果通胀率保持在3%甚至更高,鲍威尔将不得不修改他的假设,并考虑通过大幅加息为经济降温。这种策略包含多种风险,可能打击一直由超低利率支撑的股票和房地产价值。随着巨额联邦债务的利息增加,联邦预算赤字可能飙升。此外,大幅加息还可能推高失业率,而纵观历史,失业率飙升的结局总是经济衰退。如果通胀恐慌被证明是虚惊一场,那么美联储可能在不经意间让经济重新陷入新冠疫情前的低增长、低通胀以及最终低利率的状况。

这对于美联储和鲍威尔本人来说都可能造成政治上的冲击。虽然民众痛恨通胀,但如果为遏制通胀采取加息,导致失业率飙升,人们对美联储也不会有好脸色。Duy表示:“如果一家央行放任通胀升得过高,然后又被迫让经济急刹车,这种做法会带来政治风险,人们低估了这方面的挑战。”川普在执政期间曾多次向鲍威尔施压,要求他采取更宽松的货币政策,而现在拜登承诺会尊重美联储的独立性。事实上,一些分析人士警告说,布雷纳德的政策立场向来偏宽松,如果提名她担任美联储副主席,将意味着通胀问题不会被认真对待。不过,拜登还有其他办法来影响货币政策。未来美联储七人理事会中将出现三个空缺,拜登可以提名与鲍威尔的侧重点不那么一致的人选来担任美联储理事,填补这三个空缺。而如果鲍威尔没能控制住物价压力,可能遭到共和党人的批评。

鲍威尔曾经是一名训练有素的律师,虽然缺乏往届美联储主席的经济资历,但却有非凡的政治敏锐度,这弥补了他的不足。鲍威尔顶住了来自川普的压力,也没有疏远其他共和党人。他定期与两党议员会面,他的连任提名可能会在两党的广泛支持下获得通过。无论提名鲍威尔连任是否最终对拜登有好处,这一决定已经巩固了美联储的无党派声誉,而这种声誉是眼下所稀缺的。



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